Jean-Sébastien Bach

Johann Sebastian Bach est né à Eisenach en Thuringe (qui jusqu'à tout récemment faisait partie de l'Allemagne de l'Est), le 21 mars 1685, le huitième enfant d'une famille de musiciens. En effet, la famille Bach était une de ces familles traditionnelles de musiciens qui, pendant plusieurs générations, gagnaient leur vie en étant musiciens au niveau local et dans les diverses cours, organistes et chantres. Son père, Johann Ambrosius Bach (1645-1695), était un violoniste de talent. Pendant que celui-ci lui enseignait les rudiments du jeu d'instruments à cordes, un autre parent, l'organiste de l'église la plus importante d'Eisenach, lui enseignait ceux de l'orgue.

La mère de Johann Sebastian mourut en 1694 et son père en 1695. Devenu orphelin; il alla vivre avec son frère ainé, Johann Christoph, à Ohrdruf où celui-ci était organiste depuis 1690. C'est de ce dernier que Johann Sebastian a reçu ses premières leçons formelles tant pour l'orgue que pour le clavecin.

Le 15 mars 1700, Johann Sebastian quitte Ohrdurf pour aller à Lunenburg, au nord de l'Allemagne, suite à l'obtention d'une place à l'école de latin où les coûts étaient payés en échange d'une participation dans le choeur de l'église St. Michael. Il y demeure jusqu'en 1702. À la fin de cette courte période, Johann Sebastian semble être devenu un virtuose de l'orgue. Aucun registre ne fait mention spécifique quant aux professeurs qu'il aurait pu rencontrer ni des leçons qu'il y aurait reçues. Au cours des vacances estivales de 1701, il marcha jusqu'à Hambourg (48km) pour entendre Johann Adam Reinken and Jan Pieterszoon Sweelinck.

En mars 1703, à l'âge de 18 ans, Johann Sebastian déniche un premier emploi: serviteur et violoniste à la cour du duc Johann Ernst of Saxe-Weimar. En août de la même année, il devient organiste à l'église d'Arnstadt. Ici, comme dans ses positions ultérieures, ses tendances de perfectionniste et de ses hautes attentes de la part d'autres musiciens - par exemple, le choeur de l'église - ont choquées certains de ses collègues. Il fût partie prenante dans bon nombre de disputes durant son séjour. C'est en octobre 1705 que Johann Sebastian obtint un congé de 4 semaines pour se rendre à Lubek, à pied (une marche de 330km) pour y entendre jouer Dietrich Buxtehude. Son congé se prolongea jusqu'en janvier 1706, ce qui eut pour effet d'irriter les autorités tant civiques que religieuses. Dès lors, il devint évident que son séjour à Arnstadt allait prendre fin rapidement.

Suite à un concours tenu le jour de Pâques (24 avril 1707) pour remplacer l'organiste Johann Georg Ahle décédé le 2 décembre 1706, Johann Sebastian obtient, en juin, à l'âge de 22 ans, le poste prestigieux d'organiste, cette fois, à l'église St. Blasius à Muhlhausen. Le 17 octobre de la même année, il épouse sa cousine, Maria Barbara Bach. Très rapidement, Bach se désenchante du statut qu'on accorde accorde à la musique d'église, objet de conflit entre différentes factions de son église.

Ainsi, après peu plus d'un an, Bach se dirige maintenant vers Weimar où il occupera le poste d'organiste et de maître de concert à la chapelle ducale. Il y restera 9 ans. Cette période verra naître ses 3 premiers enfants: Catharina Dorothea (1708), Wilhelm Friedemann (1710), Carl Philipp Emmanuel (1714) et Johann Gottfried Bernhard (1715) en plus de perdre des jumaux (1713). C'est aussi au cours de cette période qu'il compose la première partie des principales oeuvres pour orgue et des cantates religieuses.

À ce stade dans la vie, Bach avait une réputation d'être un musicien au brillant talent mais d'un caractère quelque peu inflexible. Sa maîtrise de l'orgue n'avait pas d'égal en Europe. Il était régulièrement invité comme soliste virtuose. Sa maîtrise grandissante des formes de compositions, telles la fugue et le canon, suscitait l'intérêt du monde musical qui était, en ces temps, l'église luthérienne. Mais, comme plusieurs individus au talent hors du commun, il n'était pas doué pour jouer les jeux politiques ce qui lui occasionna des revers périodiques dans sa carrière. Sa candidature au poste de "Kappelmeister" (maître de chapelle) à Weimar ayant été ignorée en 1716, il réagit en quittant Weimar l'année suivante (décembre 1717) pour prendre le poste de directeur de la musique à la cour de Anhalt-Cothen. La période de Cothen verra une réduction dans la production des cantates religieuses et sera surtout concentrée sur la musique instrumentale entre autres: les célèbres Concertos Brandebourgeois, le Clavier bien-tempéré I, les suites anglaises et françaises pour clavier.

Sa femme, Maria Barbara, meurt le 7 juillet 1720. Bach se marie à nouveau, le 3 décembre 1721, avec Anna Magdalena Wilcken qui était de 15 ans sa cadette. Il eut 13 enfants - dont seulement 6 survivront - avec sa nouvelle femme et ce, ajoutés aux 4 qu'il eut avec sa première femme. Plusieurs de ses enfants deviendront de bons compositeurs, à leur propre mérite, surtout trois de ses fils: Wilhelm Friedmann, Carl Philipp Emmanuel et Johann Christian.

Après avoir, pendant sept ans, dirigé l'orchestre de la cour à Cothen et avoir composé pour lui, Bach se voit offrir et obtient, le 5 mai 1723, le poste prestigieux de directeur de la musique (cantor) à l'église St. Thomas de Leipzig après que ce poste eut été refusé par deux autres compositeurs (Georg Philipp Telemann et Christoph Graupner). Le poste était très exigeant: il devait composer des cantates pour les 4 églises de Leipzig (St. Thomas, St. Nicolas, St. Peter, Neue Kirche), diriger les choeurs et enseigner le latin à l'école du choeur de St. Thomas. Ici encore, ses relations avec les autorités de l'église de Leipzig lesquelles devinrent souvent houleuses et graduellement, il devint insatisfait avec son poste tant au niveau financier qu'en terme de facilités musicales. Tout de même, il persistera, polissant le contenu musical des offices liturgiques et continuant à composer des oeuvres de tout genre avec un niveau d'adresse et d'habileté et une profondeur émotionnelle qui lui sont propres.

À partir de mars 1729, Bach assume la direction du Collegium Musicum et se concentre de plus en plus à de nouveaux projets musicaux. Durant cette période, il compose bon nombre de cantates religieuses et profanes ainsi que divers oratorios (Noël, Pâques, Ascension).

En 1736, il est nommé "Kappelmeister" et compositeur auprès de l'Électeur de Saxe, Frederick Augustus II à Dresde. Contrairement à Leipzig, Dresde possède une vie musicale intense avec beaucoup de musiciens (Johann Georg Pisendel, Pierre Gabriel Buffardin, Jan Dismas Zelenka, Johann Adolf Hasse, etc.). Durant cette période, Bach produit entre autres, la Messe en si mineur, les Variations Goldberg, les Variations canoniques, le Clavier bien tempéré II, et l'Art de la fugue (incomplet au moment de sa mort).

Bach restera à son poste à Leipzig jusqu'à sa mort, le 28 juillet 1750. Il a été un génie créateur jusqu'à la fin, et ce, malgré les problèmes de cataractes qui le rendirent presqu'aveugle. Selon la tradition, sa dernière composition, un prélude de choral intitulé: "Devant ton trône, je me présente, Seigneur" a été dicté à son gendre (Johann Christoph Altnickol) peu avant sa mort.

Bach est un de ces rares compositeurs dont le génie ne peut être égalé même approximativement et de quelque façon que ce soit. Il était le maître suprême du contrepoint, de la fugue, de l'écriture vocale, de la composition de chambre, du répertoire pour intrument solo... la liste est sans fin. Ses Passions sont, sans contredit, les plus grandes compositions créées pour un ensemble de voix et orchestre. Ses oeuvres pour instrument solo (violon, violoncelle) sont d'une telle beauté et d'une forme tellement parfaite que leur secrets n'ont jamais été totalement découverts, même pas par les plus grands virtuoses de ces instruments. Ses oeuvres pour clavier - les Variations Goldberg, et le Clavier bien tempéré, entre autres, révèlent une habileté insurpassée de combiner une structure musicale compliquée avec une pure force spirituelle; en fait, les principaux musiciens sont d'accord pour affirmer que leur but ultime était tout simplement de parvenir à maîtriser ces oeuvres.

Bach a été le plus grand maître du baroque et probablement de toute la musique classique. Tout amateur ou étudiant de musique doit commencer - et finir - son aventure musicale dans les gloires de la musique classique avec lui.

Bibliographie tirée du site de l'université du Québec.
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